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COVER STORY | 뇌 속 욕망을 꺼내라! 03

지도 읽는 남자, 사람 읽는 여자

남녀 뇌 구조 선천적 vs 사회조건화 과정

  • 이설 기자 snow@donga.com

지도 읽는 남자, 사람 읽는 여자

# 미술관에 간 男女

미국 캘리포니아 어바인대에서 예술작품을 보는 남녀의 뇌를 관찰했다. 그 결과, 남성은 오른쪽 두정엽만 움직인 반면 여성은 좌우 뇌를 모두 활용했다. 연구팀은 “여성은 작품을 보면서 느끼는 감상을 다른 경험이나 생각과 연결짓는 반면, 남성은 작품 자체에만 주목하는 것 같다”고 해석했다.

#쇼핑하는 男女

독일 님펜부르크대에서 쇼핑하는 남녀를 연구했다. 1/10초 단위로 시선을 포착하는 장비를 사용해 무의식중 눈길을 주는 방식과 머무는 곳을 조사했다. 그 결과, 여성은 물건 하나하나를 세심히 관찰한 반면 남성은 진열대를 한 번에 스윽 훑어봤다. 전문가들은 이에 대해 “좌뇌와 우뇌의 소통이 더 원활한 여성이 세심한 구매행동을 보인 것”이라고 말했다.

오래전부터 인류는 남녀가 다르다는 사실을 알아차렸다. 우리도 직관과 경험으로 이 점을 알고 있다. 하지만 이를 정색하고 입 밖에 꺼내는 사람은 드물다. 일상 대화에서 ‘남녀 어쩌고’를 문두에 붙이는 것과 공식적으로 차이를 지지하는 것은 다르기 때문. 2005년 성차별 발언으로 구설에 오른 하버드대 로렌스 서머스 전 총장의 사례가 이를 잘 보여준다.



당연히 남녀 차를 연구하는 데도 어려움이 따른다. 남녀의 유전학적 뇌 차이를 연구하는 옥스퍼드대 앤 무어 박사는 저서 ‘브레인 섹스’에서 “정치적 압력으로 연구를 포기하는 학자가 많다. 하지만 경계해야 할 것은 왜곡된 해석이지 과학적 사실이 아니다”라고 했다. 이 책의 역자인 한국상담대학원대 곽윤정 교수는 “한국은 보수적 분위기가 강해 남녀의 뇌를 연구하는 학자는 거의 없다”고 말했다.

그럼에도 남녀의 뇌에 대한 호기심은 꾸준히 이어져왔다. 시작은 다소 우스꽝스러웠다. 19세기 독일의 한 과학자는 남녀 뇌의 둘레를 측정해 여성을 ‘작은 남성’ ‘고릴라’에 비유했다. 여성의 뇌는 남성의 뇌보다 9%가량 작은데, 뇌의 크기와 지적 능력이 비례한다고 생각했던 것.

임신 6~7주차 남성호르몬이 성별 결정

하지만 최근 뇌과학의 진전으로 남녀의 뇌에 대한 연구도 날개를 달았다. 남녀가 다른 원인은 뇌에 있다. 연구는 아직 ‘현재진행형’이다. 성별에 따른 행동의 차이는 사회적 조건화의 과정이라는 입장과 팽팽히 맞선다. 학계에서 어느 정도 공감대가 형성된 내용을 중심으로 남녀의 뇌가 어떻게 다른지 살펴봤다. ‘브레인 섹스’(앤 무어, 데이비드 제슬/ 북스넛), ‘여자의 뇌, 여자의 발견’(루안 브리젠딘/ 리더스북)과 한국상담대학원대 곽윤정 교수, 연세대 의대 신경과 남효석 조교수 등의 조언을 참고했다.

남녀 간 생물학적 차이는 어떻게 시작될까. 과학자들은 생쥐와 붉은털원숭이 등 동물실험을 통해 임신 6~7주차에 성별이 결정된다는 사실을 밝혔다. 성별은 유전자와 호르몬의 조합으로 결정된다. XY 유전자를 지닌 태아라도 이 시기에 남성호르몬에 노출되면 남성적 성향이나 남성의 모습으로 태어날 수 있다.

이때 중요한 것은 호르몬에 노출되는 정도. 호르몬의 농도와 분비되는 시기에 따라 여성적 남성 뇌, 남성적 여성 뇌 등 다양한 스펙트럼으로 나뉜다. 동성애 성향도 이 시기의 호르몬 투입 때문이라는 연구결과가 있다. 여기에 교육과 환경 등 사회적 조건이 더해져 한 사람의 성격과 인지능력이 결정된다.

이렇게 성별이 갈린 뇌는 호르몬 분비가 왕성한 사춘기를 거치면서 여성성과 남성성을 더해간다. 자리를 잡은 남성과 여성의 뇌는 다른 구조를 보인다. 일반적으로 남성의 뇌는 여성보다 백질이 두껍다. 이는 남성의 뇌가 정보전달을 더 쉽게 한다는 뜻이다. 하지만 좌뇌와 우뇌 사이의 뇌량은 여성이 남성보다 더 두껍다. 그래서 남성은 양쪽 뇌의 기능이 특화된 반면, 여성은 양쪽 뇌가 통합적으로 기능한다. 예술작품을 감상하거나 쇼핑할 때 남녀 행동이 다른 것도 이런 좌뇌와 우뇌의 관계에서 비롯한다.

이런 뇌 작동의 차이는 현실에서 생각과 행동의 차이로 이어진다. 가장 대표적인 것이 공간지각능력과 언어능력의 차이다. 공간지각능력은 남성이 더 뛰어나다. 남성은 좌뇌와 우뇌가 분리돼 한쪽이 일하는 동안 다른 활동이 간섭하지 않는 반면, 양쪽 뇌가 원활히 소통하는 여성의 뇌는 여러 일을 동시에 수행한다. 언어능력은 여성이 더 뛰어나다. 여성은 문법과 쓰기 등 언어기능을 모두 좌뇌에서 담당하지만, 남성은 앞뒤에서 골고루 관여한다. 그래서 남성은 언어활동을 할 때 여성보다 더 많은 노력을 기울여야 한다.

여성의 육감은 실질적 감각

‘좌뇌의 남성’ ‘우뇌의 여성’이라는 문구가 알려주듯, 정서에 반응하고 표현하는 능력은 여성이 월등하다. 여성은 어느 쪽 뇌에 전달되든 정서 관련 정보를 인지하지만 남성은 우뇌에 전달돼야만 그것을 눈치챈다. 여성의 정서반응은 양쪽에서 조절하지만 남성은 우뇌에서만 담당하는 것이다. 또 여성은 상대방의 감각을 자신의 것처럼 느끼는 능력이 탁월하다는 실험결과도 있다. 표정과 언어의 미묘한 불일치나 떨림을 귀신같이 알아채 남성을 기겁하게 만드는 여성의 육감은 실제적 감각인 것이다.

이런 구조적 차이와 함께 호르몬의 영향도 빼놓을 수 없다. 성별을 결정하는 호르몬은 평생 남녀의 몸에 흐르며, 그들의 감성을 조종한다. 여성은 에스트로겐, 남성은 테스토스테론의 영향을 받는다. 에스트로겐은 관계를 중시하는 여성적 특징을, 테스토스테론은 공격적인 남성성을 유발한다. 이 호르몬은 원시시대 때 사냥을 하던 남성과 농사를 짓던 여성의 특징으로부터 유전됐다는 진화심리학적 주장도 있다.

두뇌 성별 검사(Brain Sex Test)

지도 읽는 남자, 사람 읽는 여자
생물학적 성별과 두뇌 성별은 밀접한 상관관계를 지니지만, 꼭 일치하는 것은 아니다. 임신의 특정 단계에서 남성호르몬에 얼마나 노출됐느냐에 따라 반대의 성별이 나타날 수도 있다. 당신의 뇌 성별은?

1. 고양이가 작게 우는 소리를 들었다. 소리가 난 쪽을 쳐다보지 않고 당신은 고양이의 위치를 손으로 가리킬 수 있는가?

a. 신경 쓰면 가리킬 수 있다. b. 바로 가리킬 수 있다. c. 잘 가리키지 못할 것 같다.

2. 당신은 처음 들은 노래를 얼마나 잘 기억할 수 있는가?

a. 쉽게 기억하고 일부분을 따라 부를 수도 있다. b. 노래가 간단하고 리듬이 분명하면 기억할 수 있다. c. 잘 기억하지 못한다.

3. 몇 번 만나지 않은 사람이 전화를 걸어왔다. 당신은 그 사람이 신원을 밝히기 전에 목소리를 금방 알아챌 수 있는가?

a. 쉽게 알아차릴 수 있다. b. 대체로 알아차릴 수 있다. c. 잘 알아차리지 못한다.

4. 당신은 결혼한 친구들과 함께 있다. 그런데 그 가운데 2명이 비밀리에 부적절한 관계를 갖고 있다. 당신은 그것을 쉽게 알아차리는가?

a. 대부분 알아차린다. b. 대체로 알아차리는 편이다. c. 거의 알아차리지 못하는 편이다.

5. 당신은 큰 모임에 나가서 알지 못하던 사람 5명을 소개받았다. 만일 다음 날 그들의 이름을 들으면 그 얼굴들을 쉽게 떠올릴 수 있는가?

a. 대부분 떠올릴 수 있다. b. 몇 명 떠올릴 수 있다. c. 거의 떠올리지 못한다.

6. 초등학교 때 당신은 받아쓰기와 글짓기를 잘하는 편이었나?

a. 둘 다 잘하는 편이었다. b. 둘 중 하나는 잘하는 편이었다. c. 둘 다 잘하지 못했다.

7. 당신은 차를 후진해서 주차하려 한다. 그런데 공간이 별로 없어 보인다. 이럴 경우 어떻게 하는 편인가?

a. 다른 곳을 찾아본다. b. 조심스럽게 후진한다. c. 쉽게 차를 후진한다.

8. 낯선 곳에서 사흘을 보냈다. 그런데 어떤 사람이 와서 북쪽을 묻는다. 당신은 어떻게 하는 편인가?

a. 잘 대답하지 못한다. b. 조금 생각한 뒤 정확히 대답한다. c. 바로 정확히 대답한다.

9. 당신은 동성인 사람 6명과 치과에서 진료를 기다리고 있다. 그들과 얼마나 가까이 앉을 수 있는가?

a. 15cm 이하의 거리 b. 15~60cm의 거리 c. 60cm 이상의 거리

10. 새로 이사 온 이웃집을 방문해 대화를 나누는데 수도꼭지에서 물 떨어지는 소리가 들린다. 이런 경우 어떻게 하겠는가?

a. 소리를 무시한다. b. 소리를 들었다면 이웃에게 알린다. c. 전혀 신경 쓰지 않는다.

남성은 a. 10점 b. 5점 c. -5점, 여성은 a. 15점 b. 5점 c. -5점으로 계산한다. 0~60점이면 남성, 50~100점이면 여성에 가깝다. 60점 이상을 받은 여성은 여성에 가까운 뇌를, 50점 이하를 받은 여성은 남성에 가까운 뇌를 가지고 있다.




주간동아 2010.02.16 724호 (p44~45)

이설 기자 snow@donga.com
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